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恒星爆炸画面。图片来源:NASA官网

12亿光年以外,持续20分钟,一颗恒星爆炸变成超新星过程中发出的冲击波,被美国宇航局(NASA)的太空望远镜成功捕获,这是人类首次完整记录到超新星爆炸过程。

为庆祝7月4日美国独立日,美国国家航空航天局周一发布了由哈珀望远镜拍到、距离地球7500光年的恒星爆炸图片,并形容为“170年前开始爆炸、至今仍在持续的慢动作烟花。”

NASA日前发布了一段影像,显示了远在12亿光年以外的一颗恒星的爆炸画面。这次爆炸持续了20分钟左右。据悉,这是人类首次成功捕捉到恒星爆炸的画面。

据CNN和太空网22日报道,美国宇航局用于发现行星的开普勒太空望远镜,拍摄到这颗距离地球12亿光年,直径比太阳大500倍的红色巨型恒星发生超新星爆炸,并在这一过程中首次捕捉到爆炸冲击波的可见光。

图自:NASA

图片, 恒星, 爆炸探索发现

超新星爆炸画面

NASA介绍,图中所示为船底座的海山二恒星系统主星,这场“大喷发”最早于1838年被地球上的人观测到。

由于该过程仅持续20分钟,开普勒捕捉到这一瞬间被NASA称之为天文学家研究调查的里程碑。这一研究结果已被接受在美国《天体物理学杂志》上发表。

该系统目前有2颗恒星,其中主星质量起初可能超过150个太阳,目前正接近寿命终点。科学界有理论认为,海山二曾经可能有3颗恒星共存,而“大喷发”正是主星吞噬较小的恒星所引发,并产生了十倍于太阳质量的物质。

beplay2018官网,由印第安纳州圣母大学天体物理学教授葛纳维奇(Peter
Garnavich)领衔的国际研究团队,分析了开普勒太空望远镜3年周期内从500个星系中捕获的数据,观测了多达50万亿颗恒星,结果寻找到两颗超新星。

因为这场爆炸,海山二成为当时天空中亮度仅次于天狼星的恒星,并被海员用于在南半球海域识别方向。爆炸产生的气体与尘埃在恒星周围组成类似烟花的巨大形状,包括环绕海山二的侏儒星云,后者阻挡了恒星射向地球的绝大多数光线。

葛纳维奇教授在声明中说,两颗星体巨大到能轻松覆盖地球围绕太阳运行的轨道。

过去数十年来,哈珀望远镜曾多次拍下海山二恒星系统,但这是首次在紫外光下探测到该星云内部的发光镁元素,将有助于进一步加深对该系统或其他星云的了解。最新研究显示,海山二的亮度近年来不断增加,到2032年左右可能为现在的10倍。

研究人员在较大超新星KSN
2011D上第一次观测到冲击波,但在发现的另一颗较小超新星KSN
2011A(太阳的300倍,距地球7亿光年)上却没有。他们猜想,这可能是因为小的超新星周围环绕气体,遮挡了其产生的冲击波。

但NASA科学家则认为,这并未爆发的前兆,而是周围星云消散导致的。到最后,海山二将迎来成为超新星的命运,且将比“大喷发”更为壮观。

超新星是大质量恒星生命将终结时,重力导致其核心崩溃所引发的剧烈爆发现象,从而形成超新星。当恒星内核塌缩时向外发送激波,冲破恒星表面产生异常明亮的闪光,被称为冲击波,最高亮度甚至比某些星系更为耀眼,其辐射出的能量如同太阳或普通恒星一生所辐射的总量。

本文系观察者网独家稿件,未经授权,不得转载。

研究这些恒星以及爆炸如何、为什么发生,是我们理解宇宙形成的重要组成部分。NASA艾姆斯研究中心开普勒项目科学家豪威尔(Steve
Howell)指出,宇宙中全部重元素都来自超新星爆炸,例如所有地球上甚至人体内的银、镍和铜,都来自于垂死恒星的大爆炸。生命的存在就是因为超新星。

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